中大甲型流感測試 奪國際設計賽金獎

 (星島日報報道)現時檢測甲型禽流感病毒的方法需時,且未必能檢測到病毒的亞種,中文大學基因工程隊伍利用「指尖轉換」技術,研發出「甲型流感病毒現場快速測試法」,根據顏色判斷樣本是否存在病毒,過程需時約一小時,技術獲得今屆國際遺傳工程機器設計世界賽金獎,更和英國牛津大學及瑞士洛桑理工學院同獲提名為最佳診斷設計獎。隊長杜正悅指,簡易快速的現場測試有助監控疫情。

  由十五位中大生命科學學院及工程學院的本科生,所組成基因工程隊伍,利用「指尖轉換」(Toehold Switch)的技術,設計出甲型流感病毒的現場快速測試,贏得今屆國際遺傳工程機器設計世界賽金獎。

  針對每一種流感病毒都有其獨特的核糖核酸(RNA)排序,團隊為四種甲型流感病毒,包括曾肆虐香港的H5N1和H7N9病毒,設計出相應的分子開關器。

  在無細胞系統的環境下,該種病毒若配對到相應的分子開關器,其開關器便會開啟,製造出肉眼可見的紅色蛋白。即使不是專業的實驗室人員,前線人員如雞農,也能單憑肉眼,根據顏色判斷樣本是否存在病毒。過程需時約一小時。

  不過,基於安全問題,團隊指,實驗使用的病毒只是根據其RNA序列模擬出來的樣本,並非真實的病毒樣本,意味着邁向臨牀驗證仍有段距離,冀日後獲資金支援繼續其發展。團隊現時已於網上開設免費平台,提供用作指尖轉換的RNA序列,予科學家使用。

  「指尖轉換」的技術由美國於一四年研發,用來測試寨卡和伊波拉病毒。中大生命科學學院副教授陳廷峰表示,中大這個項目的難度更高,因為寨卡病毒只有一種,而甲型流感病毒是在同一類型中衍生不同亞種,「在相同中找出不同,有一定難度。」

  現時大部分病毒樣本均須在實驗室進行,檢測過程約四至五小時,加上運輸過程,動輒要上一天。隊長杜正悅指,缺乏快速的測試方法,有機會錯過監控疫情的黃金時間;有本地雞農透露希望檢測的程序交由政府執行,因為這較自行檢驗更為中立且專業。另外,隊員之一黃兆基稱,快速測試亦可設置在診所或出入境關口,能找出病情較嚴重的患者並送院診治,從而紓緩現時公營醫療系統的壓力。

  長達兩年的研發過程,對隊員的能力和心力有一定要求。隊員之一許國麟指,研發時曾面對資金不足,要學習「慳住使」;他的兩個暑假都貢獻給這個項目,加上要同時兼顧學業,領略到發展科研不是一件易事。