港大用激光技術 重塑近鳥龍輪廓

(星島日報報道)科學家一直通過研究恐龍的化石骨骼,推敲恐龍外觀。香港大學的古生物學家則利用「激光誘導熒光技術」,從反射的熒光訊號,成功透視恐龍的軟組織、羽毛、皮膚紋理,勾畫出活躍於侏羅紀晚期近鳥龍的輪廓外貌。研究結果刊於學術期刊《自然通訊》,有助進一步研究恐龍演化歷程,了解鳥類由來。

今次研究的近鳥龍是侏羅紀晚期的動物,約於一億六千萬年前居於中國遼寧、河北一帶,可適應炎熱、潮濕的天氣。有別於為人所知的暴龍、三角龍,近鳥龍屬帶羽毛恐龍,體形較小,跟成年公雞相若。負責研究的香港大學地球科學系助理教授(研究)文嘉棋稱,傳統做法以研究化石推敲恐龍外觀,對於軟組織部分只靠想像及推斷。

文嘉棋三年前以激光誘導熒光技術(Laser-stimulated fluorescence,LSF),利用激光在黑房中掃描化石,激光會「刺激」一些保留在岩石基質的皮膚原子令它們發光,令在骨頭周圍、肉眼看不到的軟組織「發出熒光」,再以配有激光過濾器的相機拍照,整個過程不損原有標本,亦比常用的UV技術透視得更仔細。

文嘉棋通過山東省天宇自然博物館,取得逾二百件近鳥龍的標本,並挑選保存得宜的十幾件進行定量重建。他稱,通過激光技術,可更精準知道恐龍的軟組織,微細至皮膚的紋理也看得清楚,更具體知道近鳥龍擁有鼓槌狀的腿、幼長的尾巴及看起來像現代鳥類翅膀的手臂,腿部甚至有鱗片。該技術適用於重塑魚類、植物等,研究團隊亦將到世界各地掃描特殊的標本。

文嘉棋稱,近鳥龍的翅膀形狀和現代鳥類有不少地方相似,亦保留一些「原始」特徵,例如羽毛是較平均地分布,而不是一行行地排列。他稱近鳥龍生活的時機,跟鳥類出現的時間相近,因此今次發現對研究恐龍如何嘗試飛行、最後成功飛行,提供重要線索。

研究結果刊於學術期刊《自然通訊》(Nature Communications)。文嘉琪在港土生土長,是少數恐龍專家學者之一,他任教港大免費線上課程「恐龍生態系統」,教授恐龍生物學,以及古生物學家如何重塑遠古的生態系統,迄今有九千名來自世界各地的人士修讀。